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Dust Bowl et la dégradation des sols

Article créé le 24 juin 2014, dernière mise à jour 21 août 2014


Voir en ligne : "Let’s Talk About Soil", IASS vimeo channel

Le Dust Bowl, littéralement "bol de poussière" constitua l’une des plus impressionnantes catastrophes écologiques aux États-Unis. Il s’agit d’un phénomène d’érosion éolienne qui prit la forme de séries de tempêtes, dans la région des Grandes Plaines dans les années 1930 et qui impacta considérablement les cultures et sols agricoles.

Phénomène naturel et d’origine anthropique, le Dust Bowl serait dû à un enchaînement d’années particulièrement sèches et chaudes (qui font suite à une période d’importante humidité), couplé à des pratiques d’agriculture intensive (remplacement de la prairie par des monocultures érosives comme le maïs). Cet évènement, occupant une place symbolique dans la mémoire collective des Américains, fut à l’origine de la création du Service de conservation des sols (Natural Resources Conservation Service, NRCS). Il illustre bien la problématique de la dégradation mondiale des sols.

 La dégradation mondiale des sols

La dégradation des sols est un phénomène en expansion. Cela est d’autant plus préoccupant que cette ressource, support de l’agriculture, est peu renouvelable. En 2011, un quart des terres dans le monde était qualifiée de "très dégradé".

On considère parfois dans la littérature l’homme comme un agent géologique. Il est vrai que les impacts anthropiques sur la Biosphère se sont avant tout répercutés sur cet écosystème peu connu que l’on nomme lithosphère ou encore pédosphère.

Les principales causes de dégradation du sol sont :

  • l’érosion
  • le surpâturage et la mauvaise gestion agricole
  • l’urbanisation  
  • la déforestation

 Composition du sol

Le sol se compose notamment d’une couche superficielle riche en matière organique (l’humus), laquelle permet la culture. Une fois cette couche endommagée, le sol se fragilise et nécessite de nombreuses années pour se reconstituer.

 Changement climatique

Le risque de voir réapparaître des évènements extrêmes comme le Dust Bowl est fortement associé avec des périodes d’intense sécheresse qui peuvent être causées par le changement climatique.

Sources :

- Dust Bowl, Futura-sciences.com

- Dégradation des sols, UNEP

- Chansigaud V. (2013) L’homme et la nature : une histoire mouvementée. Paris : Delachaux et Niestlé

- McNeill J.R. (2000) Something new under the sun : an environmental history of the twentieh-century world. New York : W.W. Norton and Company

Pour en savoir plus :

- Le Dust Bowl en images sur Google

- "L’État des ressources en terres et en eau pour l’alimentation et l’agriculture dans le monde", FAO 2011

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